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A Ascensão e Queda da WorldCom

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O que foi a WorldCom?

A WorldCom não foi apenas o maior escândalo contábil da história dos Estados Unidos – foi também uma das maiores falências de todos os tempos. A revelação de que a gigante das telecomunicações WorldCom havia manipulado seus livros veio logo após as fraudes da Enron e da Tyco, que abalaram os mercados financeiros. No entanto, a escala da fraude da WorldCom os colocou na sombra.

Principais conclusões

  • A WorldCom era uma empresa de telecomunicações que faliu em 2002 após uma enorme fraude contábil.
  • A WorldCom continua sendo o maior escândalo contábil da história dos EUA, bem como uma das maiores falências.
  • Como resultado do escândalo, o ex-CEO Bernard Ebbers foi condenado a 25 anos de prisão e o ex-CFO Scott Sullivan foi condenado a cinco anos.

Entendendo a WorldCom e Bernie Ebbers

A WorldCom tornou-se sinônimo de fraude contábil e um aviso aos investidores de que, quando as coisas parecem boas demais para ser verdade, elas podem ser. Seu CEO, Bernie Ebbers — uma figura imponente cuja marca registrada eram botas de caubói e chapéu de dez galões — transformou a empresa em uma das principais empresas de telefonia de longa distância dos Estados Unidos ao adquirir outras empresas de telecomunicações. No auge da bolha das pontocom, sua capitalização de mercado havia crescido para US$ 175 bilhões.

Quando o boom da tecnologia entrou em colapso, e as empresas reduziram os gastos com serviços e equipamentos de telecomunicações, a WorldCom recorreu a truques contábeis para manter a aparência de lucratividade cada vez maior. A essa altura, muitos investidores começaram a desconfiar da história de Ebbers – especialmente depois que o escândalo da Enron estourou no verão de 2001.

Pouco depois de Ebbers ser forçado a deixar o cargo de CEO em abril de 2002, foi revelado que ele havia, em 2000, emprestado US$ 408 milhões do Bank of America para cobrir chamadas de margem, usando suas ações da WorldCom como garantia. Como resultado, Ebbers perdeu sua fortuna. Em 2005, ele foi condenado por fraude de valores mobiliários e sentenciado a 25 anos de prisão.

Cozinhar os livros

Esta não era uma fraude sofisticada. Para esconder a queda da lucratividade, a WorldCom inflacionou o lucro líquido e o fluxo de caixa ao registrar as despesas como investimentos. Ao capitalizar as despesas, ela exagerou os lucros em US$ 3,8 bilhões em 2001 e US$ 797 milhões no primeiro trimestre de 2002, relatando um lucro de US$ 1,4 bilhão em vez de um prejuízo líquido.

A WorldCom entrou com pedido de falência em 21 de julho de 2002, apenas um mês depois que seu auditor, Arthur Andersen, foi condenado por obstrução da justiça por destruir documentos relacionados à auditoria da Enron. Arthur Andersen - que havia auditado os demonstrativos financeiros da WorldCom 2001 e revisado os livros da WorldCom para o primeiro trimestre de 2002 - foi descoberto mais tarde por ter ignorado os memorandos dos executivos da WorldCom informando-os de que a empresa estava inflando os lucros ao contabilizar indevidamente as despesas.

Essa onda de crimes corporativos levou à Lei Sarbanes-Oxley em julho de 2002, que reforçou os requisitos de divulgação e as penalidades para contabilidade fraudulenta. Na sequência, a WorldCom deixou uma mancha na reputação de firmas de contabilidade, bancos de investimento e agências de classificação de crédito que nunca foi completamente removida.

Para esconder sua lucratividade em queda, a WorldCom inflacionou seu lucro líquido e fluxo de caixa registrando despesas como investimentos, relatando um lucro de US$ 1,4 bilhão – em vez de um prejuízo líquido – no primeiro trimestre de 2002.

A queda

Bernard Ebbers foi condenado por nove acusações de fraude de valores mobiliários e sentenciado a 25 anos de prisão em 2005. O ex-CFO Scott Sullivan recebeu uma sentença de cinco anos de prisão depois de se declarar culpado e testemunhar contra Ebbers. Em 18 de dezembro de 2019, Ebbers foi libertado antecipadamente da prisão por motivos de saúde depois de cumprir 14 anos de sua sentença.

Graças ao financiamento do devedor em posse do Citigroup, JP Morgan e GE Capital, a empresa sobreviveria quando emergiu da falência em 2003 como MCI – uma empresa de telecomunicações que a WorldCom havia adquirido em 1997. No entanto, dezenas de milhares dos trabalhadores perderam seus empregos.

Sem admitir a responsabilidade, os ex-bancos da Worldcom, incluindo Citigroup, Bank of America e JP Morgan, resolveriam processos com credores por US$ 6 bilhões. Desse montante, cerca de US$ 5 bilhões foram para os detentores de títulos da empresa, com o restante para os ex-acionistas. Em um acordo com a Securities and Exchange Commission, a recém-formada MCI concordou em pagar aos acionistas e detentores de títulos US$ 500 milhões em dinheiro e US$ 250 milhões em ações da MCI. Em janeiro de 2006, a MCI foi adquirida pela Verizon Communications.

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